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Colombia must free Joaquin Perez Becerra

Statement from the Socialist Alliance in Australia

May 14, 2011 -- The Socialist Alliance calls on the Colombian government to immediately release independent media activist Joaquin Perez Becerra, who is now facing charges of “terrorism”.

Perez Becerra, a refugee from Colombia, is a Swedish citizen. We also call on the Swedish government to do its upmost to defend the rights of one of its citizens.

Under Article 33(1) of the Geneva Convention, no refugee shall be returned “in any manner whatsoever to the frontiers of territories where his life or freedom would be threatened on account of his race, religion, nationality, membership of a particular social group or political opinion”.

We also call on the Venezuelan government, which complied with Colombia's request to deport Perez Becerra to Colombia, to demand that Colombia respect the rights due to Perez Becerra under international conventions.

Perez Becerra, a strong voice in defence of human rights in Colombia, was forced to leave Colombia in 1993 following the murder of his wife and constant death threats against him due to his membership in the Union Patriotica (UP).

As a member of this democratic and legally registered party, Perez Becerra was elected city councillor in Corinto, Valle del Cauca. However, a state-sponsored campaign of violence and terror against the UP resulted in the assassination of more than 4000 UP members.

Seeking refuge in Sweden, Perez Becerra became a citizen in 2000 and renounced his Colombian citizenship. In Sweden, he helped to establish and became the director of the New Colombia News Agency (ANNCOL). With 800,000 daily visits, it was Colombia’s fourth most widely read website until it was shut down days after his arrest.

ANNCOL published statements and information sourced from numerous organisations in Colombia, including the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC), exposing and denouncing human rights violations by the Colombian state and paramilitary organisations.

For this work, the Colombian government has accused Perez Becerra of being the “FARC’s ambassador in Europe” and “conspiring in and helping finance terrorism”.

Perez Becerra has repeatedly denied ever being a member of the FARC or any illegal organisation in Colombia or elsewhere. After fleeing to Sweden he never returned to Colombia.

Colombia's former president, Alvaro Uribe, has charged that Perez Becerra and other human rights activists in exile aid “terrorism”. Uribe has said: “Those criminals … and other bandits, who are Colombian professionals living over there in Sweden and other countries … all of them have to be finished off.”

These public accusations and threats are ominous indications that there is more at stake here than Perez Becerra’s right to a fair trial.

We also note that these recent events are part of an ongoing campaign to criminalise solidarity with Colombia's social movements. The Colombian government is internationally renowned for locking up and torturing political prisoners.

There are more than 7500 political prisoners in Colombia, many of them denied the right to a fair trial and due process.

We also note that many Venezuela solidarity organisations within Venezuela and internationally have expressed concern over the April 23 decision by Venezuelan authorities to arrest and deport Perez Becerra.

Perez Becerra's deportation was the result of a request made directly by President Juan Manuel Santos of Colombia to his Venezuelan counterpart Hugo Chavez, following the issuing by Interpol in Bogota of a “red alert” for Perez Becerra’s arrest. The request was made while Perez Becerra was aloft on a flight from Frankfurt to Caracas.

Reports indicate that during the flight Santos was informed of every move made by Perez Becerra, even to the exact seat he was in, due to the presence of Colombian intelligence officers aboard the same plane.

In response to Swedish authorities' questions as to why the Venezuelan government did not notify them about the arrest and deportation of one of Sweden’s own citizens, Venezuela has asked why, if he was the subject of an Interpol warrant, Perez Becerra was not detained in Sweden, or Germany while he was travelling to Venezuela.

Ramiro Orejuela, a lawyer acting for the Swedish government, has suggested that the red alert may have been issued only after Perez Becerra had boarded the plane in Frankfurt to Caracas, possibly as part of a plan to create a delicate diplomatic situation for Venezuelan officials.

These and many other mysteries surrounding Perez Becerra's case strengthen Chavez's argument, made at the May Day march in Caracas, that “they set a trap for him in order to get at me”.

All of this has to be placed in the context of Venezuelan-Colombian relations, which in recent years have reached the point of extreme tension and potential armed conflict. The background to this is the profound revolutionary change under way in Venezuela, led by Chavez, and the ever escalating counterrevolutionary aggression of the United States.

Venezuela’s policy towards Colombia has always been based on the real need to maintain peace in the region and defend Venezuela's national sovereignty. Uribe repeatedly accused Chavez of supporting the FARC.

In 2007, Uribe provoked a diplomatic clash with Chavez that led to the withdrawal of ambassadors when he accused Venezuela of harbouring FARC bases inside its territory ? an accusation he repeated in 2010 only days before handing power over to Santos, and once again in April of this year.

United States embassy cables recently released by WikiLeaks have demonstrated the willingness of the Uribe government to send troops into Venezuelan territory under the guise of hunting down Colombian guerrillas.

Such a scenario, which became a reality in regard to Ecuador when Colombian troops, under then- defence minister Santos, invaded Ecuadorian territory to bomb a FARC camp, could easily be the pretext for triggering an armed conflict between the two countries.

This is a threat that Chavez has warned about on numerous occasions. The threat is underscored by the moves by the US government ? which views Venezuela as a major threat ? to establish a major US military presence at seven Colombian military bases.

Venezuela has clearly stated that it believes Colombia’s guerrilla forces, which Chavez has characterised as “belligerent” forces, are not terrorists. Chavez has called on these organisations to lay down their arms and seek a political resolution to the more than 40-year-old civil war.

Chavez has rightly pointed out that any active support for the FARC on the part of Venezuela “is the perfect excuse for imperialism to attack the people of Venezuela”.

Chavez has also clarified that he has never accused Perez Becerra of being a terrorist and that he hopes “the Colombian government respects his human rights and his right to a defence”.

The Socialist Alliance supports and urges all Venezuela solidarity and human rights organisations to join the international campaign calling on the Colombian government to release Perez Becerra forthwith and ensure that he is unharmed.

We also call for the release of all other political prisoners in Colombia. The Australian government must apply diplomatic pressure on the Colombian government in favour of Perez Becerra’s release, and that of all other political prisoners in Colombia.

We urge the Swedish government to pursue a vigorous campaign to secure the repatriation of Perez Becerra to his home country.

As strong and active supporters of Venezuela's Bolivarian revolution, we also urge the Venezuelan government to do all it can to ensure that Perez Becerra's human rights and the right to a defence are protected.

* * *

Declaración de la Alianza Socialista, Australia

11 de mayo, 2011

La Alianza Socialista hace un llamado al gobierno colombiano a que libere inmediatamente al periodista Joaquín Pérez Becerra, quien se encuentra en estos momentos enfrentando cargos de "terrorismo". También pedimos al gobierno sueco que hage todo lo posible para defender los derechos de uno de sus ciudadanos. Pérez Becerra, un refugiado de Colombia, es un ciudadano sueco.

Dentro el marco de la Convenio de Ginebra, ningún refugiado puede ser devuelto “donde su vida o su libertad peligre por causa de su raza, religión, nacionalidad, pertenencia a determinado grupo social, o de sus opiniones políticas” (Artículo 33 (1)).

También hacemos un llamado al gobierno venezolano, que cumplió con la solicitud de Colombia para deportar a Pérez Becerra a Colombia, a que exigia que Colombia respete los derechos de Pérez Becerra en virtud de los convenios internacionales.

Joaquín Pérez Becerra, un importante voz en defensa de los derechos humanos en Colombia, se vio obligado a abandonar Colombia en 1993 tras el asesinato de su esposa y los constantes amenazas de muerte contra él debido a su pertenencia a la Unión Patriótica. Como miembro de este partido democrático y legalmente registrada, Pérez Becerra fue elegido concejal de la ciudad de Corinto, Valle del Cauca. Sin embargo, una campaña patrocinada por el Estado colombiano de violencia y terror contra la Unión Patriótica dejo como resultado el asesinato de más de 4.000 miembros de esta organización.

Solicitando refugio en Suecia, Pérez Becerra se convirtió en un ciudadanosueco en 2000 y renunció a su ciudadanía colombiana. Desde Suecia, ayudó a establecer y se convirtió en el director de la Agencia de Noticias Nueva Colombia (ANNCOL), que con 800.000 visitas diarias era el cuarto sitio deweb más leída de Colombia, hasta que fue cerrada días después de su detención. ANNCOL publica declaraciones y la información procedente de numerosas organizaciones en Colombia, incluyendo las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), exponiendo y denunciando las violaciónes de los derechos humanos por parte del Estado colombiano y organizaciones paramilitares. Para este trabajo, el gobierno colombiano ha acusado a Pérez Becerra de ser "embajador de las FARC en Europa"y de "conspirar y ayudar a financiar el terrorismo".

Pérez Becerra ha negado en repetidas ocasiones de ser un miembro de las FARC o de cualquier organización ilegal en Colombia o en otro lugar. Después de huir a Suecia nunca regresó a Colombia.

El ex presidente de Colombia, Álvaro Uribe, ha acusado a Pérez Becerra y otros activistas de derechos humanos en el exilio de apoyar al "terrorismo " y que "los criminales ... y otros bandidos, que son profesionales colombianos que viven allá en Suecia y otros países... todos ellos han que se acabó." Estas acusaciones y lamenazas públicas son indicios ominosos de que hay muchos más en juego que el derecho de Pérez Becerra a un juicio justo.

También tomamos nota de que estos últimos acontecimientos son sólo parte de una campaña mas grande para criminalizar la solidaridad con los movimientos sociales de Colombia. El gobierno colombiano es reconocido internacionalmente por encerrar y torturar a los presos políticos. En la actualidad, hay más de 7.500 presos políticos en Colombia, muchos de ellos niegado el derecho a un juicio justo y al debido proceso.

También tomamos nota de que muchas organizaciones de solidaridad con Venezuela, dentro de Venezuela y a nivel internacional, han expresado su preocupaciónpor la decisión tomado el dia 23 de abril por las autoridades de Venezuelade arrestar y deportar a Pérez Becerra.

La deportación de Pérez Becerra fue el resultado de una petición hecha directamente por el presidente de Colombia, Juan Manuel Santos, a su homólogo venezolano, Hugo Chávez, tras la publicación por la seccion del Interpol en Bogotá de una "alerta roja" para la detención de Becerra. La solicitud fue hecha mientras que Pérez Becerra estuvo aborde en un vuelo de Frankfurt a Caracas. Los informes indican que durante el vuelo, Santos fue informado de cada movimiento realizado por Pérez Becerra, incluso el asiento exacto en que estaba, debido a la presencia de oficiales de inteligencia de Colombia a bordo del mismo avión.

En respuesta a las preguntas de las autoridades suecas de por qué el gobierno venezolano no les notificará acerca de la detención y deportación de uno de los propios ciudadanos, Venezuela ha preguntado por qué, si fue objeto de una orden de Interpol, Pérez Becerra no fue detenido en Suecia o en Alemania, mientras viajaba a Venezuela.

Ramiro Orejuela, un abogado que representa al gobierno sueco, ha sugerido que la alerta roja puede haber sido emitidos sólo después de Pérez Becerra había abordado el avión en Frankfurt a Caracas, posiblemente como parte de un plan para crear una delicada situación diplomática para los funcionarios venezolanos.

Estos y muchos otros misterios que rodean el caso de Pérez Becerra reforzar el argumento del presidente Chávez, hecho en la marcha del Primero de Mayo en Caracas, que a Pérez Becerra “le tendieron una trampa para clavarme a mí una puñalada."

Todo esto tiene que ser colocado en el contexto de las relaciones entre Venezuela y Colombia, que en los últimos años han llegado a puntos de extrema tensión y posibles  conflictos armados. El trasfondo de esto son los profundos cambios revolucionarios en curso en Venezuela, liderado por Chávez, y la continua escalada de agresión contrarrevolucionaria por parte de los Estados Unidos.

La política de Venezuela hacia Colombia se ha basado siempre en la necesidad real de mantener la paz en la región y defender la soberanía nacional de Venezuela.Uribe acusó repetidamente a Chávez de apoyar a las FARC y en 2007 provocó un enfrentamiento diplomático con Chávez que llevó a la retirada de embajadores, cuando acusó a Venezuela de albergar bases de las FARC en su territorio - una acusación que repitió en 2010, sólo días antes de entregar el poder a Santos , y una vez más en abril de este año.

Cables de la embajada de los Estados Unidos en Colombia recientemente publicado por Wikileaks han demostrado la voluntad del gobierno de Uribe de enviar tropas a territorio venezolano con el pretexto de perseguir a las guerrillas colombianas. Tal escenario, que se convirtió en una realidad en lo que respecta a Ecuador, cuando tropas colombianas, bajo el entonces ministro de Defensa Santos, invadieron territorio ecuatoriano para bombardear un campamento de las FARC, fácilmente podría ser el pretexto para desencadenar un conflicto armado entre los dos países.

Esta es una amenazade cual Chávez ha advertido en numerosas ocasiones. La amenaza es subrayada por las medidas tomadas por el gobierno de EE.UU. - que considera a Venezuela como una amenaza importante - de establecer una mayor presencia militar en siete bases militares colombianas.

Venezuela ha dejado claro que cree que las fuerzas guerrilleras de Colombia, que Chávez ha calificado de "fuerzas beligerante", no son terroristas. Chávez ha llamado a estas organizaciones para que depongan de sus armas y busquen una solución política a los más de 40 años de guerra civil.

Chávez ha señalado con razón que cualquier apoyo activo de las FARC por parte de Venezuela "es la excusa perfecta para el imperialismo para atacar al pueblo de Venezuela".

Chávez también ha aclarado que él nunca ha acusado a Pérez Becerra de ser un terrorista y que espera que "el gobierno de Colombia le respete sus derechos humanos y derecho a la defensa."

La Alianza Socialista apoya - e insta a todos las organizaciones de solidaridad con y de derechos humanos a unirse a - la campaña internacional pidiendo al gobierno colombiano que libere inmediatamente a Pérez Becerra y asegurarse de que está sano y salvo. También hacemos un llamamiento para la liberación de todos los demás presos políticos en Colombia. El gobierno australiano debe aplicar presión diplomática sobre el gobierno colombiano en favor de la liberación de Pérez Becerra, y de todos los demás presos políticos en Colombia.

Instamos al gobierno sueco a lanzar una vigorosa campaña para lograr la repatriación de Pérez Becerra a su país de origen.

Como partidarios fuerte y activos de la Revolución Bolivariana en Venezuela, también instamos al gobierno venezolano a hacer todo lo posible para garantizar que los derechos humanos y el derecho a la defensa de Pérez Becerra sean protegidos.

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